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La calidad es lo primero: cómo se creó la serie de la interfaz de audio AXR4

Las interfaces de audio AXR4 de Steinberg marcan un nuevo estándar para los estudios, productores y músicos profesionales. La intención del equipo de desarrollo fue ofrecer la calidad de audio más alta posible, además de prestaciones flexibles que convierten la serie AXR4 en la solución definitiva para una amplia gama de aplicaciones de grabación. En esta entrevista los ingenieros explican cómo se desarrolló esta excelente interfaz de audio.

Durante el desarrollo de las interfaces de audio AXR4 los ingenieros de Yamaha trabajaron sin descanso para crear unidades profesionales que ofrecen la más alta calidad de audio posible. El equipo de desarrollo nos habla sobre cómo enfocó el diseño y los obstáculos que tuvieron que superar para poder lanzar estas excepcionales unidades al mercado.

Durante muchos años Steinberg ha desarrollado y refinado aplicaciones de grabación legendarias como Cubase que cuentan con los mejores motores de grabación y las herramientas de arreglo y edición más flexibles. Sin embargo, estos beneficios no pueden apreciarse si la interfaz de audio no cuenta con una calidad asimismo alta. La interfaz de audio es un componente fundamental en cualquier sistema de grabación. Si no da la talla, tus grabaciones nunca tendrán la calidad que buscas.

Durante los últimos 15 años Steinberg ha colaborado estrechamente con Yamaha para producir interfaces de audio que maximizan la calidad de grabación en cualquier situación. Con la serie AXR4 los estudios, ingenieros y músicos profesionales ahora disponen de una solución que ofrece una calidad sin precedentes y prestaciones que permiten gestionar las sesiones más extensas. Aquí te contamos la historia del largo y arduo proceso de desarrollo de la serie AXR4.

La interfaz AXR4 cuenta con una serie de nuevas prestaciones importantes, incluyendo conversores AD/DA a 32 bits enteros que soportan frecuencias de muestreo de hasta 384 kHz, emulaciones digitales del procesado SILK de Rupert Neve Designs, un mezclador de matriz completo con dspMixFx y un DSP interno que permite una grabación y monitorización con casi cero latencia. Desde tu punto de vista de ingeniero, ¿cuál es la prestación más importante?

Siempre tenemos en cuenta las necesidades de un amplio espectro de usuarios de la interfaz de audio e intentamos satisfacer a la mayoría de ellos, pero en el caso de la AXR4 nuestra máxima prioridad desde el principio, es decir, desde la planificación inicial y a lo largo de todo el proceso de desarrollo, fue conseguir la calidad de sonido más alta posible.

¿Puedes darnos un ejemplo concreto?

Por ejemplo, después de varias pruebas de escucha nos dimos cuenta que los conversores AD/DA a 32 bits enteros y 384 kHz ofrecen una imagen de bajas frecuencias y una definición sónica general mejor que cualquier conversor que probamos, por lo que decidimos implementarlos en la AXR4. Fue difícil justificar el alto coste que esto conllevaba, pero nos negamos a usar conversores más baratos porque la calidad de sonido era nuestra máxima prioridad.

Tomoyuki Hayashi, GUI Software Group, MX Development Department

Pero los conversores AD/DA no son los únicos factores que determinan el sonido.

Por supuesto que no. Los conversores AD/DA son solo un elemento. La AXR fue diseñada con componentes de primera calidad desde las entradas hasta las salidas, y nosotros hicimos todo lo posible para aprovechar todo el potencial que ofrece el sistema completo.

¿A modo de ejemplo, qué aspectos de la AXR4 representan la alta calidad?

Keisuke Mikata, Electrical Design Group, MX Development Department

Un ejemplo son los previos de micrófono. Los previos en sí mismos fueron diseñados por Yamaha y emplean la última tecnología más puntera, por lo que su rendimiento es uno de los mejores. Los previos de la AXR4 cuentan adicionalmente con las emulaciones Yamaha VCM (Virtual Circuit Modeling) del procesado SILK de Rupert Neve Designs. Hay varios plug-ins en el mercado que intentan replicar el sonido Neve, pero nuestra emulación del procesado SILK emplea la tecnología original y ofrece unos resultados inigualables del circuito original. De hecho, contamos con la autorización para usar el nombre SILK con el consentimiento explícito del Señor Rupert Neve y los ingenieros de Rupert Neve Designs.

Tras escuchar las extensas pruebas están completamente satisfechos con la recreación precisa del sonido SILK. Existen dos variaciones de SILK: “Red” y “Blue”. Cada una ofrece un sonido de tipo de transformador distinto que puede ajustarse en 100 pasos para una precisión máxima. Los previos de la AXR4 pueden capturar el sonido original de forma precisa o añadir varios grados de “carácter” para grabaciones que representan los estándares de grabación más altos.

Con previos de micrófono que incluyen el procesado SILK y un mezclador DSP que permite aplicar reverberación y compresión al sonido de monitorización durante la grabación con casi cero latencia, parece que la AXR4 fue diseñada en primera línea para los ingenieros y músicos preocupados por la calidad de grabación. ¿Se trata de una afirmación correcta?

Algunos de los factores que consideramos indispensables al diseñar una interfaz de audio son el rendimiento básico, por ejemplo la calidad y el carácter de los previos del micro, así como la flexibilidad requerida para obtener un flujo de trabajo de grabación fluido. Pero en el caso de la AXR4 nuestro enfoque principal fue siempre conseguir la calidad de sonido más alta posible. Esta es una de las razones por las cuales empezamos el diseño desde cero. Durante el proceso de elección inicial de los conversores AD/DA también debatimos con Steinberg el soporte de 32 bits enteros para Cubase, Nuendo y WaveLab. En 2017 se introdujo con Cubase 9.5 un motor de mezcla a 64 bits en coma flotante, y en una actualización posterior se introdujo el soporte de grabación y reproducción a 32 bits enteros.

Takehiro Yoshida, Electrical Design Group, MX Development Department

El DAW debe contar con un procesado interno a 64 bits en coma flotante para poder mantener la resolución completa de las grabaciones a 32 bits enteros. Y volviendo al hardware AXR4, no hicimos ninguna concesión en cuanto al diseño de los circuitos analógicos y tuvimos muy en cuenta la compatibilidad entre todos los componentes. También implementamos SSPLL, nuestra tecnología de reducción de jitter original, para asegurar que el jitter de entrada digital se reduzca a un mínimo absoluto. Todos estos elementos han creado un todo orgánico que ofrece una calidad de sonido extremadamente alta para el diseño de sonido, la mezcla, el mastering y otras aplicaciones cruciales para el sonido.

Algunas personas opinan que las señales de audio de nivel bajo capturadas en una grabación a 32 bits enteros son enmascaradas por el umbral mínimo de ruido.

Ryohei Koga, Electrical Design Group, MX Development Departmet

Eso puede ser cierto si piensas en términos del rango dinámico disponible con los circuitos analógicos, pero nosotros pensamos que estos niveles sutiles son una parte esencial del sonido. Al grabar sonido analógico es importante capturar el máximo de información sónica posible con la máxima precisión posible. Cuanta más información se escape, menos exacta será la reproducción. La definición y la imagen sufrirán. Una grabación a 32 bits enteros captura más matices sónicos de modo que, por ejemplo, el sentido de "aire", que caracteriza muchos sonidos ricos en armónicos, puede reproducirse de forma efectiva. También pudimos escuchar claramente este efecto durante la fase de desarrollo cuando experimentamos mezclando grabaciones a 32 bits enteros de instrumentos distintos.

Muchos de los DAWs actuales cuentan con motores de mezcla a 64 bits flotantes, pero las ventajas de ese formato solo pueden apreciarse con una grabación y reproducción a 32 bits enteros. Actualmente los únicos programas que ofrecen un motor de mezcla a 64 bits flotantes y, además, una grabación y reproducción a 32 bits enteros son Cubase, Nuendo y WaveLab. Pero la calidad global no solo depende del dominio digital. Por ello los circuitos analógicos de la AXR4 fueron diseñados sin concesiones para garantizar que todo el potencial de la grabación y reproducción a 32 bits enteros pueda llevarse a la práctica.

¿Es la AXR4 adecuada para otros ámbitos además de la producción musical?

La AXR4 es una de las interfaces de audio de más alta calidad disponibles actualmente. Su habilidad para capturar y reproducir sonido no solo es ideal para la producción musical, sino también puede ser una gran ventaja para los audiófilos que deseen archivar sus valiosas colecciones de discos.

Akio Yatsui, Mechanical Design Group, MX Development Department

¿Hay algo más que quieras comentar a nuestros lectores?

En primer lugar me gustaría dar las gracias a todas las personas que han leído esta entrevista hasta el final. Y, como ya comenté antes, la AXR4 fue diseñada específicamente para conseguir la calidad de audio más alta que una interfaz de audio es capaz de alcanzar actualmente. Tuvimos que superar muchos obstáculos durante todo el proceso hasta conseguir que este sueño se haga realidad, desde la planificación inicial hasta la fabricación, y eso conllevó que el desarrollo tardase más de lo normal. Para nosotros la AXR4 es un producto muy especial que podemos suministrar a nuestros clientes con la máxima confianza. Esperamos honestamente que muchos usuarios aprovechen los importantes beneficios que ofrece.